24 avril 2017

Quelle est la différence entre atmosphère et exosphère ?



"Atmosphère, atmosphère, est-ce que j'ai une gueule d'atmosphère ?" Disait Arletty... Aurait-elle préféré avoir une gueule d'exosphère ? Atmosphère, exosphère, quelle est la différence ? 

L’atmosphère terrestre est une sorte de manteau de gaz de différente nature qui protège la vie sur Terre des rayonnements solaires qui brûleraient tout sans sa présence. Elle est principalement constituée d’azote, d’oxygène et d’argon mais aussi, en très faible quantité, de vapeur d’eau, de dioxyde de carbone, de dioxyde de souffre et d’ozone.

La densité de l’atmosphère et donc la pression varie plus ou moins régulièrement avec l’altitude. Ainsi les molécules sont-elles plus concentrées à la surface du globe et se raréfient avec l’altitude, retenues par l’attraction terrestre. On estime que 99 % de la masse de ces gaz se situe entre 0 et 30 km d’altitude. Pourtant, l’épaisseur de l’atmosphère peut atteindre 350 à 800 km en fonction de l’activité solaire avec une densité de plus en plus faible.

Au-delà de cette altitude, se trouve l'exosphère. La composition des gaz n’est plus la même (hydrogène et hélium) et ces particules sont si rares que l'on considère qu'il n'y a jamais de collision entre elles. La gravité terrestre n’a plus d’effet : c’est le « vide » sidéral et glacial !

D’autres planètes possèdent leur propre atmosphère comme Vénus ou Mars. De composition très différente de la notre, elle se comporte de la même manière avec une pression et une densité d’autant plus faible que l’on s’éloigne de la surface du sol, pour progressivement atteindre l’exosphère.